Historia de los Indiana Pacers

La historia de nuestra franquicia comienza el 2 de febrero de 1967, año en que se funda la misma para jugar en la ABA (American Basketball Association). Durante esta etapa, los Pacers acabaron como el equipo con más éxito en la historia de la ABA. Liderados por el head coach recientemente incluido en el Salón de la Fama, Bob “Slick” Leonard, y con grandes jugadores como Mel Daniels, George McGinnis o Rick Mount, ganaron tres campeonatos en cuatro años, además de participar en las Finales de la ABA durante cinco años en los nueve de historia de la liga.

En el año 1976, los Pacers fueron uno de los cuatro equipos que pasaron de la ABA a la NBA, junto a los New York Nets, los Denver Nuggets y los San Antonio Spurs. Acabaron la temporada inaugural de la nueva liga con un récord de 36-46, mientras Billy Knight y Don Buse accedían al All-Star Game. Este fue uno de los momentos destacados de los primeros trece años de la franquicia en la liga, donde solo consiguieron un año el mejor récord en temporada regular y tan solo dos apariciones en playoffs.

Durante estos primeros años, traspasaron a Alex English para recuperar a la estrella que habían tenido en la ABA, George McGinnis, pero ya no estaba en su plenitud y como contraste, English se convirtió en uno de los mejores anotadores en la historia de la NBA. Llegaron a los Playoffs por primera vez en el 1981, perdiendo en primera ronda con los Philadelphia 76ers. Al año siguiente, drafteaban a Clark Kellogg, que se mostraba como una gran promesa, pero no se conseguían buenos resultados hasta que en el 1986 se consiguió volver a Playoffs con un récord 41-41. Ese mismo año se draftearía a Chuck Person, “The Rifleman”, apodado así por su gran tiro de larga distancia, liderando al equipo en anotación y ganando el trofeo a Rookie del Año.

Al año siguiente, en 1987, llegaría en el Draft el hasta ahora mejor jugador de la historia de la franquicia, Reggie Miller, y en 1988 otra gran leyenda, Rik Smits, pero no fue hasta el año 1990 con la adquisición de Detlef Schrempf que el equipo volvería a los Playoffs por tercera vez en su historia, aunque siendo eliminados por unos Detroit Pistons que finalmente se harían con el campeonato. En los dos años siguientes volverían a jugar postemporada, encontrándose ambos años con los Boston Celtics y quedando eliminados en los dos.

Fue en 1994 cuando Reggie Miller se erigió como estrella. En las Finales de Conferencia ante los New York Knicks, con la serie empatada a 2 y en el Game 5, Miller anotó 25 puntos en el último cuarto que destrozaron a los Knicks, aunque éstos finalmente se repondrían y pasarían a las Finales de la NBA. Al año siguiente se volvieron a encontrar en las Semifinales, y a falta de 16’4 segundos en el Game 1, Miller anotó ocho puntos en 8’9 segundos para ganar el partido, y finalmente llevarse la serie, aunque luego caerían ante los Orlando Magic en las Finales de Conferencia.

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Reggie Miller y Paul George, pasado y presente de los Pacers

Fue en el año 1997 cuando los Pacers seleccionaron como entrenador del equipo a Larry Bird, que consiguió un récord de 58-24 liderados por Reggie Miller, Rik Smits y la incorporación de ese año Chris Mullin. Llegaron a Playoffs eliminando a los Cavaliers y a los Knicks pero cayeron contra los Bulls. Durante los años siguientes, los Pacers seguían como siempre, no conseguían rematar los buenos resultados de la temporada regular en postemporada. Fue en al año 2000 cuando consiguieron alcanzar las Finales de la NBA, enfrentándose a los Los Angeles Lakers, que demostraron ser demasiado para Indiana destruyendo todas las esperanzas de campeonato de los Pacers en seis partidos.

Ese mismo año, Rik Smits y Larry Bird se retiraron, mientras Chris Mullin volvía a los Warriors y Mark Jackson se iba a Toronto, aunque llegaba Jermaine O’Neal al equipo, y al año siguiente llegarían Brad Miller, Ron Artest, Kevin Ollie y Ron Mercer, de los cuales Miller y Mercer se convertirían en All-Stars. Volvieron a Playoffs en 2002, pero perdieron contra los New Jersey Nets. También O’Neal se convertiría en All-Star en 2003, y también llegarían a Playoffs pero acabarían perdiendo contra los Celtics en primera ronda.

En 2004, hacia el final de un partido entre los Pacers y los Pistons en el Palace of Auburn Hills, Ron Artest  cometió una dura falta contra Ben Wallace. Wallace tomó represalias con un puñetazo, y la situación se agravó a una pelea a gran escala, con fans y varios jugadores envueltos. Mientras que Artest, desafiante, se encontraba encima de la mesa, un fan de los Pistons le lanzó una taza de cerveza a Artest, y éste enfurecido lo persiguió por las gradas. Al final, el partido fue cancelado con 46 segundos restantes y Artest fue suspendido por el resto de la temporada sin sueldo. Esa misma temporada, se retiraría la gran leyenda Reggie Miller, jugando su último partido contra los Pistons en Semifinales y anotando 27 puntos.

A partir de 2005, vendrían unos años regulares para el equipo. Drafteaban ese año a Danny Granger, que se convertiría en uno de los pilares del equipo en los próximos años. Al año siguiente se retiró el dorsal 31, en honor a Reggie Miller. Entonces venían años en los que el equipo no se clasificaba a Playoffs y se conseguían récords negativos en regular season, aunque se adquirían piezas que serían fundamentales en los años próximos como Roy Hibbert.

Fue en 2010 cuando el rumbo del equipo cambió. Llegaban en el Draft Paul George y Lance Stephenson, y aunque ese mismo año acabaron con récord negativo llegaron a Playoffs, aunque perdieron en primera ronda contra Chicago. En 2011, con la llegada del entrenador Frank Vogel, el equipo volvió a jugar postemporada y mejoró en defensa. Llegaba David West y se forjaba un equipo que podía llegar a aspirar a todo, que con las mejoras de Paul George, que acabaría convirtiéndose en la estrella del equipo en detrimento de Danny Granger, y de Lance Stephenson, llegarían a jugar Semifinales y Finales de Conferencia los próximos tres años, cayendo ante los Miami Heat.